Descubren con detalle cómo una galaxia engulle a otra

Descubren con detalle cómo una galaxia engulle a otra. / Universidad de Durham

Un equipo de astrónomos ha detectado cómo la galaxia 'Little Cub' comienza a ser consumida por otra vecina más grande

EUROPA PRESSMadrid

Astrónomos de la Universidad de California en Santa Cruz (Estados Unidos), en colaboración con la Universidad de Durham (Reino Unido), han detectado cómo una galaxia primitiva comienza a ser consumida por otra galaxia vecina y gigante, lo que podría proporcionar pistas sobre el universo temprano.

Presentada este martes en el Royal Astronomical Society National Astronomy Meeting, su investigación ha constatado que la galaxia 'Little Cub' ('Pequeño Cachorro'), llamada así porque se encuentra en la constelación de la Osa Mayor, está siendo despojada por su compañera más grande del gas necesario para continuar formando estrellas.

Tal hallazgo ha brindado la oportunidad de observar una galaxia enana a medida que su gas es eliminado por los efectos de una gigante cercana. Y como 'Little Cub' se ha mantenido casi prístina desde su formación, los científicos esperan que sus elementos revelen más sobre la firma química del universo minutos después del Big Bang.

Las indagaciones, publicadas en un artículo de Astrophysical Journal Letters, han demostrado que 'Little Cub' y su vecina más grande, una gran galaxia de diseño espiral llamada NGC 3359, están separadas entre unos 200 y 300.000 años luz, y a aproximadamente 50 millones de años luz de la Tierra.

El gas de 'Little Cub' está siendo despojado por su interacción con NGC 3359, que tiene hasta 10.000 veces más estrellas y es similar a la Vía Láctea. Al observar esta fiesta cósmica, los científicos esperan entender más acerca de cómo y cuándo se pierde gas de las galaxias más pequeñas. "Podemos ser testigos de la extinción de una galaxia casi prístina, a medida que da su primer paso sobre una galaxia de la Vía Láctea", ha dicho Tiffany Hsyu, autora principal del estudio y estudiante de posgrado en el Departamento de Astronomía y Astrofísica de la UC Santa Cruz.

Eliminando el combustible

"Es raro que una galaxia tan pequeña todavía contenga gas y esté formando estrellas cuando está muy cerca de una galaxia mucho más grande, así que ésta es una gran oportunidad para ver cómo funciona este proceso. Esencialmente, la galaxia más grande está eliminando el combustible que 'Little Cub' necesita para formar estrellas, lo que acabará con la formación de estrellas y conducirá a la desaparición de la galaxia más pequeña", ha añadido.

Ella y sus compañeros también esperan obtener una visión de la composición del universo temprano, mediante el estudio de los átomos de hidrógeno y helio que están siendo iluminados por el pequeño número de estrellas muy brillantes dentro de 'Little Cub', que también tiene el nombre menos romántico de SDSS J1044 + 6306. Dado que esta galaxia es tan primitiva, todavía puede preservar los átomos de hidrógeno y helio que se crearon minutos después del Big Bang.

El doctor Ryan Cooke, coautor de la investigación y miembro del Royal Society University Research Fellow (en el Centro de Astronomía Extragaláctica de la Universidad de Durham), ha reiterado que 'Little Cub' es uno de los objetos más primitivos actualmente conocidos en el vecindario cósmico. "Se cree que estas galaxias, que han permanecido inactivas durante la mayor parte de sus vidas, contienen los elementos químicos forjados unos minutos después del Big Bang", ha comentado.

"Al medir el número relativo de átomos de hidrógeno y helio en 'Little Cub', podríamos aprender más sobre qué formó el Universo en los momentos después de que comenzara hace 13.700 millones de años", ha agregado Cooke. 'Little Cub' fue inicialmente identificada como una galaxia enana potencialmente prístina en datos de la 'Sloan Digital Sky Survey' (SDSS) y se realizó un seguimiento utilizando el telescopio Shane de tres metros en el Observatorio Lick y el telescopio de diez metros en el Observatorio WM Keck.

Fotos

Vídeos